Saltar al contenido
MotivaOn

Beneficios de la luz solar en cuerpo y mente

9 mayo, 2020

Cada día, el ardiente carruaje de Apolo se abre camino a través del cielo, trayendo la luz que da vida al planeta. Para los antiguos griegos y romanos, Apolo era el dios de la medicina y la curación, así como del sol y la luz, pero Apolo podía traer enfermedades y curarlas. Los científicos de hoy en día han llegado a un reconocimiento dicotómico similar de que la exposición a la radiación ultravioleta (RUV) de la luz solar tiene efectos tanto beneficiosos como perjudiciales para la salud humana.

La mayoría de los mensajes de salud pública del siglo pasado se han centrado en los peligros de una excesiva exposición al sol. La radiación UVA (95-97% de la RUV que llega a la superficie de la Tierra) penetra profundamente en la piel, donde puede contribuir indirectamente al cáncer de piel mediante la generación de moléculas dañinas para el ADN, como los radicales de hidroxilo y oxígeno. Las quemaduras de sol son causadas por demasiada radiación UVB; esta forma también conduce a un daño directo del ADN y promueve varios cánceres de piel. Ambas formas pueden dañar las fibras de colágeno, destruir la vitamina A en la piel, acelerar el envejecimiento de la piel y aumentar el riesgo de cáncer de piel. La exposición excesiva al sol también puede causar cataratas y enfermedades agravadas por la inmunosupresión inducida por la radiación UVR, como la reactivación de algunos virus latentes.

Sin embargo, la exposición excesiva a la RUV representa sólo el 0,1% de la carga mundial total de enfermedades en años de vida ajustados en función de la discapacidad (AVAD), según el informe de 2006 de la Organización Mundial de la Salud (OMS) titulado The Global Burden of Disease Due to Ultraviolet Radiation. Los AVAD miden cuánto se reduce la esperanza de vida sana de una persona por la muerte prematura o la discapacidad causada por una enfermedad. La coautora Robyn Lucas, epidemióloga del Centro Nacional de Epidemiología y Salud de la Población de Canberra (Australia), explica que muchas enfermedades relacionadas con la exposición excesiva a la radiación ultravioleta tienden a ser relativamente benignas -aparte del melanoma maligno- y se producen en grupos de edad avanzada, debido principalmente al largo lapso entre la exposición y la manifestación, al requisito de exposiciones acumulativas, o a ambas cosas. Por lo tanto, cuando se miden mediante AVAD, estas enfermedades tienen una carga de morbilidad relativamente baja a pesar de su alta prevalencia.

En cambio, en el mismo informe de la OMS se señalaba que una carga de enfermedad anual notablemente mayor, de 3.300 millones de AVAD en todo el mundo, podría ser el resultado de niveles muy bajos de exposición a la RUV. Esta carga subsume importantes trastornos del sistema musculoesquelético y posiblemente un mayor riesgo de diversas enfermedades autoinmunes y cánceres que ponen en peligro la vida.

El beneficio más conocido de la luz solar es su capacidad para aumentar el suministro de vitamina D en el cuerpo; la mayoría de los casos de deficiencia de vitamina D se deben a la falta de exposición al sol en el exterior. Se cree que al menos 1.000 genes diferentes que rigen prácticamente todos los tejidos del cuerpo están ahora regulados por la 1,25-dihidroxivitamina D3 (1,25[OH]D), la forma activa de la vitamina, incluidos varios implicados en el metabolismo del calcio y el funcionamiento del sistema neuromuscular e inmunológico.

Aunque se cree que la mayoría de los beneficios para la salud de la exposición al sol se producen a través de la fotosíntesis de la vitamina D, puede haber otros beneficios para la salud que se han pasado por alto en gran medida en el debate sobre la cantidad de sol que se necesita para una buena salud [véase «Otras vías dependientes del sol», pág. A165]. En cuanto a lo que constituye una exposición «excesiva» a la RUV, no hay una respuesta única, dice Lucas: «‘Excesiva’ realmente significa inapropiadamente alta para tu tipo de piel bajo un nivel particular de RUV ambiental».

Producción de Vitamina D

A diferencia de otras vitaminas esenciales, que deben ser obtenidas de los alimentos, la vitamina D puede ser sintetizada en la piel a través de una reacción fotosintética desencadenada por la exposición a la radiación UVB. La eficiencia de la producción depende del número de fotones UVB que penetran en la piel, un proceso que puede ser restringido por la ropa, el exceso de grasa corporal, la protección solar y el pigmento de la piel, la melanina. Para la mayoría de los blancos, media hora de sol de verano en traje de baño puede iniciar la liberación de 50.000 UI (1,25 mg) de vitamina D en la circulación en las 24 horas siguientes a la exposición; esta misma cantidad de exposición produce 20.000-30.000 UI en personas bronceadas y 8.000-10.000 UI en personas de piel oscura.

La fotosíntesis inicial produce vitamina D3, la mayoría de la cual sufre transformaciones adicionales, comenzando con la producción de 25-hidroxivitamina D (25[OH]D), la principal forma de vitamina D que circula en el torrente sanguíneo y la forma que se mide rutinariamente para determinar el estado de la vitamina D de una persona. Aunque varios tipos de células de la piel pueden llevar a cabo esta transformación localmente, la conversión tiene lugar principalmente en el hígado. Otro conjunto de transformaciones se produce en el riñón y otros tejidos, formando 1,25(OH)D. Esta forma de la vitamina es en realidad una hormona, químicamente parecida a las hormonas esteroides.

El 1,25(OH)D se acumula en los núcleos celulares del intestino, donde mejora la absorción del calcio y el fósforo, controlando el flujo de calcio dentro y fuera de los huesos para regular el metabolismo del calcio en los huesos. Michael Holick, profesor de medicina y director de la Clínica de Salud Ósea del Centro Médico de la Universidad de Boston, dice: «La función fisiológica primaria de la vitamina D es mantener los niveles séricos de calcio y fósforo dentro del rango fisiológico normal para apoyar la mayoría de las funciones metabólicas, la transmisión neuromuscular y la mineralización ósea».

Sin suficiente vitamina D, los huesos no se formarán adecuadamente. En los niños, esto causa el raquitismo, una enfermedad caracterizada por el retraso en el crecimiento y varias deformidades esqueléticas, incluyendo la característica de las piernas arqueadas. Más recientemente, ha habido una creciente apreciación del impacto de la vitamina D en la salud de los huesos en los adultos. En agosto de 2007, la Agencia de Políticas e Investigación en materia de Atención de la Salud publicó Effectiveness and Safety of Vitamin D in Relation to Bone Health (Eficacia y seguridad de la vitamina D en relación con la salud de los huesos), un examen sistemático de 167 estudios en los que se encontraron «pruebas fehacientes» de una asociación entre las concentraciones de 25(OH)D en circulación y el aumento de la densidad mineral ósea o la reducción de las caídas en las personas de edad (como resultado del fortalecimiento de los músculos y los huesos). «Los bajos niveles de vitamina D precipitarán y exacerbarán la osteoporosis tanto en hombres como en mujeres y causarán la dolorosa enfermedad ósea de la osteomalacia», dice Holick.

Serotonina y melatonina

Como criaturas diurnas, los humanos estamos programados para estar al aire libre mientras el sol brilla y en casa en la cama por la noche. Por eso la melatonina se produce durante las horas de oscuridad y se detiene al exponerse a la luz del día. Esta hormona pineal es un marcador clave para muchos de los ritmos circadianos del cuerpo. También juega un papel importante en la lucha contra la infección, la inflamación, el cáncer y la autoinmunidad, según una revisión en la edición de mayo de 2006 de Current Opinion in Investigational Drugs. Por último, la melatonina suprime el daño de la piel inducido por la radiación UVR, según una investigación en la edición de julio de 2005 de Endocrine.

Cuando las personas se exponen a la luz del sol o a una luz artificial muy brillante por la mañana, su producción nocturna de melatonina se produce antes, y entran en el sueño más fácilmente por la noche. La producción de melatonina también muestra una variación estacional en relación con la disponibilidad de luz, con la hormona producida durante un período más largo en el invierno que en el verano. El avance de la fase del ritmo de la melatonina causado por la exposición a la luz brillante de la mañana ha sido eficaz contra el insomnio, el síndrome premenstrual y el trastorno afectivo estacional (TAE).

El precursor de la melatonina, la serotonina, también se ve afectado por la exposición a la luz del día. Normalmente producida durante el día, la serotonina sólo se convierte en melatonina en la oscuridad. Mientras que los altos niveles de melatonina corresponden a noches largas y días cortos, los altos niveles de serotonina en presencia de melatonina reflejan noches cortas y días largos (es decir, una mayor exposición a la RUV). Los niveles de serotonina moderadamente altos dan como resultado estados de ánimo más positivos y una perspectiva mental tranquila pero centrada. De hecho, el TAE se ha relacionado con niveles bajos de serotonina durante el día, así como con un retraso de fase en la producción de melatonina durante la noche. Recientemente se descubrió que la piel de los mamíferos puede producir serotonina y transformarla en melatonina, y que muchos tipos de células de la piel expresan receptores tanto para la serotonina como para la melatonina.

Con nuestra moderna tendencia a la actividad en interiores y a permanecer despiertos más allá del anochecer, la producción nocturna de melatonina está lejos de ser robusta. «La luz que recibimos al estar afuera en un día de verano puede ser mil veces más brillante de lo que nunca experimentamos en el interior», dice el investigador de la melatonina Russel J. Reiter del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas. «Por esta razón, es importante que las personas que trabajan en interiores salgan al exterior periódicamente, y además que todos intentemos dormir en la oscuridad total. Esto puede tener un gran impacto en los ritmos de la melatonina y puede resultar en mejoras en el estado de ánimo, la energía y la calidad del sueño».

Para las personas que realizan trabajos en los que la exposición a la luz solar es limitada, la iluminación de espectro completo puede ser útil. Las gafas de sol pueden limitar aún más el acceso de los ojos a la luz solar completa, alterando así los ritmos de la melatonina. Ir sin sombras a la luz del día, incluso durante sólo 10-15 minutos, podría conferir importantes beneficios para la salud.